В дохристианскую эпоху на Руси, да и в большинстве других стран мира, Новый год отмечался в начале весны, когда природа пробуждается от зимнего сна. Считается, что круглые блины символизировали солнце, которое необходимо было съесть, чтобы получить его силу и энергию на весь следующий год.

С приходом на Русь христианства Масленицу, как и большинство религиозных праздников, просто «подогнали» под привычное простому люду празднование начала весны. К окончанию праздничной недели подвели Великий пост, который является одним из важнейших периодов в церковном календаре, что позволило наполнить масленичную неделю новым смыслом: человек отъедался вкусностями перед длительным и довольно строгим воздержанием на протяжении поста.

Есть мнение, что масленичные традиции заимствованы из традиций палестинских монахов: на весь период Великого поста они уединялись в пустыне и встречались только к началу страстной недели. В пустыне с пищей непросто, поэтому обильное чревоугодие позволяло монахам накопить силы перед длительным добровольным воздержанием.

От тех же палестинских монахов могла пойти традиция просить прощения в последний день масленичной недели. Дело в том, что за такой долгий срок в пустыне в условиях жестких лишений выживали не все, и некоторые монахи просто не возвращались к своим собратьям перед Пасхой. Поэтому в последний день перед расставанием они обменивались искренним прощением на случай, если больше не придется встретиться в земной жизни.

Традицию просить прощения и готовиться к посту православная церковь перенесла на мирян, слегка трансформировав смысл этих действий. С одной стороны, простому человеку на время поста не нужно уходить в пустыню, поэтому и готовить организм сытной пищей тоже нет необходимости. С другой — Великий пост довольно жестко ограничивает христианина, поэтому масляная неделя — это своеобразная подготовка к дальнейшим запретам, ведь в это время уже нельзя есть мясо и яйца, но еще позволены молочные продукты.